ミセスCAのオン&オフ日誌

現役主婦CAが、人生という旅の中で感じた諸々を綴ります。 愛する故郷大阪と、東京そして世界を繋ぐ架け橋となるのが夢。

アメリカ ホームステイで学んだもの

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時はバブル。

その泡が弾ける日が、すぐそこまで近づいているなんて、だれも思わなかったころ。

皆がこぞって海外旅行に出かけ、ブランド物を買い漁っていた時代だ。

それまでは手の届かなかった留学も、ふつうの家の子女が行くようになった。

 

女子大生だったわたしは、当時の例に漏れず、アメリカへホームステイすることになった。

事前に送られてきたホストファミリーの写真が、これから始まる未知の世界への扉を開いてゆく。

 

金色の長い髪に、青い目をしたホストマザーのビバリー。

栗色の巻き毛に、あごひげを蓄えたホストファーザーのリチャード。

そして、もしこの世にキューピッドがいるとしたら、きっとこんな姿に違いないと思わせる、美しいジェイコブ坊や。

 

わたしは深呼吸をして、まだ見ぬ異国へと想いを馳せる。

 

そしてやってきた出発の日。

大きな期待を胸に、わたしは海を渡った。

 

だがそこに待ち受けていたのは、想像していたのとはちょっと…いや、大きく違った世界だった。

 

カリフォルニア中西部にある小さな町、サンタクルーズ。

どこまでも青く広がる空、目を開けてはいられないほど眩い陽射し。

道行くコカコーラの大きなトラック、住宅街の通りで悠々とスケートボードをする子供たち。

思い描いていた通りのアメリカが、そこにあった。

 

これから始まる一ヶ月間を思うと(貧乳なのに)胸がはち切れそうだった。

 

ひとグループ数名が、近隣の家庭にそれぞれ一名からニ名ずつ振り分けられた。

近隣と言っても広いアメリカ。

ちょっくら歩いて友達のステイ先に、なんてことはできなかった。

 

生まれて初めて、たった一人、見知らぬ土地で見知らぬ人たちと暮らす生活。

それは非常にエキサイティングであり、同時に並々ならぬ忍耐力を必要とする作業であった。

 

出迎えてくれた、新しい家族。

それまでの人生で全く縁のなかった人たちに、これからひと月もの間お世話になるのだ。

カタコトの英語で、必死に会話をする。

 

二歳のジェイコブ坊やとご対面。

子供が好きで、これまでに会った子たちはみんな私に懐いてくれたから、「この子ともきっとうまくやれる」と思っていたら大まちがいだった。

 

とつぜん家に真っ黒い髪をした東洋人がやってきて、みんなが揃ってちやほやしている。

自分の地位を脅かす、謎の女。

目が「ナンダコイツ」と言っている。

しょっぱなから、敵認定されてしまった。

 

ハグはおろか、ベビーカーすら押させてもらえない。

 「No、No、No〜!」

ボキャブラリーが少ないがゆえ、彼の直接的な拒絶ワードは、ものすごい破壊力を持っていた。

 

バリック家は敬虔なバプティスト信者であり、客人であるわたしも、毎週水曜日にはバイブルスタディに週末には教会にと、すべての宗教行事に参加させられた。

バイブルスタディでは、神父様のお説教をすべて分かりやすい言葉で紙に書き出してくれた。

 

当時の日本の英語教育においては、読み書きはできてもスピーキングやリスニングとなるとお手上げという学生がほとんどだった。

わたしも例に漏れず、受験英語しか学んでいなかったので、会話には非常に苦労したが、活字にしてもらうと俄然理解力がアップした。

 

それを知っていたビバリーは、献身的という言葉がぴったりくるかたちで、わたしに神について伝え続けた。

 

はじめは面白かったが、週の半分はジーザスについて考えなければならない生活。

お気楽な学生だったわたしは、しだいにその呪縛から逃れることばかり考えていた。

 

なによりきつかったのは、カリフォルニアは水不足で、シャワーの使用を一日五分と制限されたことだ。

ものを大切にすることは、地球を大切にすることに繋がる。

水の使用量を少なく抑えていることで、バリック家は州から表彰されていた。

しかし当時の流行りで腰まで伸ばしていた髪を洗うのに五分なんて、どう考えたってありえないことだった。

 

バリック家は、絵に描いたような仲睦まじい家族だった。

ほぼ毎日のように両親や兄弟が集まってくる。

ビバリーとリチャードは隙あらばキスを交わしていた。

まだ若かったわたしは目のやり場に困ることがよくあった。

 

ある日、同じグループのホストファミリーが集ってホームパーティが行われることになった。

会場は、バリック家とは違って贅を尽くした作りの豪邸。

見たこともないような自宅用のプールに、プールサイドに置かれたごちそうの数々。

アメリカ映画にそっくりそのまま出てきそうな光景に、わたしはすっかり舞い上がり、友達とふざけたり泳いだりして楽しんだ。

 

しかし、まだ来てから一時間も経たないうちに、わたしのホストファミリーだけがおいとますると言いだした。

楽しい宴は始まったばかりなのに、いったい何事と思ったら。

そう、その日は水曜日。

バイブルスタディの日だったのだ。

 

なかば引きずられるようにして会場を後にするわたしを、日本から来た仲間たちは心から気の毒そうに見送った。

 

(どうしてわたしだけ…)

 

抗議する英語力すら持ち合わせていなかったわたしは、すっかり無表情で黙りこくってしまった。

そんなわたしを、ビバリーは具合が悪くなったと思い込み、帰宅するやいなやベッドに横たわらせた。

プールから上がって、シャワーも浴びていないのに!

 

「かわいそうに、疲れているんだわ。今日はバイブルスタディをお休みして、ゆっくり寝たほうがいいわね。」

 

どこも悪くはなかったけれど、ショックと悲しいのとで布団から顔を出さなかった。

遠い異国で、ひとりぼっち。

ベッドの中でお留守番。

まだ濡れた髪が気持ち悪かったけれど、泣きながら疲れ果てて眠りについた。

 

「うちのホストファミリーは、好きなだけお風呂に入らせてくれるよ。」

 

同じ大学から来ていた友達が、お風呂好きのわたしを憐れに思って、彼女のステイ先に招待してくれた。

久しぶりに時間制限なく浴びることのできるシャワーは、恵の雨のようだった。

 

その家のホストマザーがわたしのことを気に入り、その後も何かにつけて誘ってくれるようになった。

ある日、ロサンゼルスまで買い物に出かけましょうという夢のような提案があり、バリック家では決して連れて行ってはもらえまいと思い、二つ返事で承諾した。

 

ロサンゼルス…その街の名を口にするだけで心が踊った。

「どこで何をする?」

嬉々として計画を立てているところに、訪問客が現れた。

玄関先には、いまにも泣き出しそうなビバリーの姿があった。

 

「帰りましょう。あなたは私たちの家族なんだから。」

 

頭を鈍器で殴られたような衝撃が走った。

またもや首根っこをつかまれ、母猫に連れ戻される無力な自分を呪った。

 

バリック家は、いつどこに行くのも一緒だった。

パーティにも、海にも、遊園地にも、小旅行にも、かならずわたしを連れて行ってくれた。

すごく素敵なものをたくさん見せてもらっているのに、「wonderful」一辺倒な自分のボキャブラリーの貧しさを憂いた。

 

英語力の足りなさを痛感している矢先に、その事件は起こった。

 

いつものようにバイブルスタディに向かうと、その日は少し勝手が違う。

神父様のお話を授業形式で聞くのではなく、輪になって一人ずつスピーチするスタイルのようだ。

テーマは、自分の罪を神に告白することによって、救いの道へ進むというものだった。

わたしは部外者だし〜と悠長に構えていたら、なんとわたしも罪を贖うようにと言われたのだ。

 

みんなの前で話せるほどの英語力もなければ、神に謝ることもない。

あるとしたら毎日思う存分、「神」ならぬ「髪」を洗いたいとひそかに願っていることくらいだ。

 

たくさんの目がわたしを見ている。

遠い異国から来たこの娘が何を言うのか、息をひそめてその瞬間を待っている。

 

わたしはその雰囲気にいたたまれなくなって、思わず泣きだしてしまった。

するとその瞬間、誰かが叫んだ。

 

「彼女は救われた」と。

 

みんなわたしの涙が、神の啓示を受けたという意味にとらえたらしい。

代わる代わる、祝福のハグの嵐を受け、おめでとうという言葉のシャワーを浴びた。

神については今でもよく分からないけれど、愛については身をもって学ぶことができた。

 

そしてわたしは帰国した。

 

その翌年、バブルがはじけた。

従来の価値観が根底から覆される。

就職は氷河期元年と言われ、簡単には内定がもらえない。

人が、世の中が変貌していくなか、変わらないものは何か、自問自答する日々が続いた。

 

帰国してしばらくは、毎年クリスマスカードを送っていたのに、いつのまにか便りが途絶えた。

しかしわたしは、四半世紀という時を超えて、再び彼らと再会することとなる。

二年ほど前に、フェイスブックを始めたのだ。

もしかしたらと名前を検索し、友達申請をしたら、大喜びで返事が返ってきた。

あのころと同じ笑顔がそこにあった。

ジェイコブは成長し、結婚して新しい家族が増えている。

ときおり流れてくる、バイブルスタディのメンバーの近影。

時代は変わっても、変わらないものがあると、時代を象徴するようなツールであるフェイスブックに教えられた。

 

いつかまた、サンタクルーズを訪れたい。

あの街には、あの教会には、変わらぬ愛が溢れていることだろう。

 

 

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